Una nuova scoperta per la soluzione del mistero del metano su Marte – Astronauti NEWS

ExoMars Trace Gas Orbiter (TGO), la sonda europea creata in collaborazione con Roskosmos e che opera su Marte da più di due anni, continua a studiare l’atmosfera del pianeta rosso e rileva inaspettatamente ozono e anidride carbonica nell’infrarosso, dove si prevede che si trovino metano.

Scoperto dallo strumento ACS (Suite di chimica dell’atmosfera) della realizzazione russa che, insieme a Nadir e nasconditi per la scoperta di Marte (NOMAD), è uno dei due spettrometri integrati.

Grafico con linee spettrali di analisi. Sulla sinistra puoi vedere le notizie sull’anidride carbonica, mentre quelle sull’ozono sono sulla destra. I picchi si riferiscono al vapore acqueo. Credito: K. Olsen et al. (2020).

“Questi risultati sono certamente sorprendenti e allo stesso tempo un enigma”, ha dichiarato Kevin Olsen dell’Università di Oxford (GB). “Sono alle esatte lunghezze d’onda in cui ci aspettavamo di vedere forti segni di metano. Prima di oggi, questa caratteristica del biossido di carbonio nell’infrarosso era completamente sconosciuta ed è anche la prima volta che l’ozono viene rilevato in questa regione dell’infrarosso.”

La suite di chimica atmosferica con i suoi moduli: NIR, vicino allo spettrometro a infrarossi. MIR, nel mezzo infrarosso; TIRVIM, a infrarossi BE, modulo di gestione. Fonte, ESA.

L’atmosfera di Marte è dominata dall’anidride carbonica (95,32%), mentre l’ozono, come sulla Terra, esiste nell’atmosfera superiore dove funge da schermo per le radiazioni. In passato, altre missioni robotiche hanno rilevato la sua presenza nelle radiazioni ultraviolette, ma mai con la precisione e la sensibilità dell’ACS che, in tre canali, ha la capacità di analizzare i componenti dell’atmosfera nell’ambiente circostante (0.7 – 1, 7 μm), medio (2,2 – 4,4 μm) e molto infrarosso (1,7 – 17 μm).

Il mistero del metano

Uno di Gli obiettivi primari di TGO È certamente la caratterizzazione del metano atmosferico che, come sulla Terra, può essere indicativa dell’attività biologica e geologica.
Sulla Terra, la concentrazione di metano atmosferico è di 1800 parti per miliardo di volume (ppmv), di cui il 95% proviene da processi biologici (batteri, bestiame e attività umane). Il restante 5% è stato prodotto milioni o miliardi di anni fa, intrappolato sottoterra e rilasciato da eventi geologici. Poiché il metano, che viene distrutto dalla luce solare, ha una durata di diverse centinaia di anni, la sua presenza è indicativa di processi relativamente recenti.

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Infografica con tutte le precedenti misurazioni di metano nell’atmosfera della soffitta. Credito: ESA.

Precedenti ricerche su metano su Marte hanno prodotto risultati controversi, la sua presenza è sporadica e altamente variabile nel sito di misurazione e nel tempo.
I risultati forniti da TGO in questi due anni sono i più precisi e globali mai ottenuti e mostrano un limite superiore di 0,05 ppmv, fino a 100 volte inferiore ai valori precedentemente registrati.

Il metano potrebbe essere prodotto all’interno del pianeta e la sua migrazione e dispersione nell’atmosfera potrebbe avvenire solo in determinate aree geologicamente idonee, specialmente dove ci sono danni e fratture nelle rocce.

Forma ipotetica del ciclo del metano su Marte. Credito: ESA.

Secondo Aleksandr Trochimovskij, del Russian Space Research Institute, rilevare la firma di biossido di carbonio e ozono in cui era previsto il metano è sicuramente una svolta.
“Ciò potrebbe chiarire le misurazioni precedenti e divergenti del metano nell’atmosfera della soffitta.”
Invece di mettere in discussione la bontà dei diversi valori registrati, il team di ricerca TGO e altri rilevatori precedenti avranno quindi l’opportunità di continuare i dati precedenti e di analizzarli alla luce di queste due nuove scoperte.

Fonte: ESA.

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