Gli ingegneri sostenibili Kenoteq stanno reinventando il mattone

Scritto da Rebecca Cairns, CNN

Sebbene siamo circondati da milioni di loro ogni giorno, la maggior parte di noi non pensa ai mattoni troppo spesso. Per migliaia di anni, l’umile mattone cotto all’argilla non è cambiato. I mattoni delle moderne case di periferia sarebbero familiari ai pianificatori dell’antica Babilonia, ai muratori della Grande Muraglia cinese o ai costruttori della Cattedrale di San Basilio di Mosca.

Ma il mattone così come lo conosciamo provoca notevoli problemi ambientali, utilizzando materiali grezzi e finiti e creando emissioni di carbonio. Ecco perché Gabriela Medero, professore di ingegneria geotecnica e geoambientale presso l’Università Heriot-Watt in Scozia, ha deciso di reinventarlo.

Originaria del Brasile, Medero afferma di essere stata attratta dall’ingegneria civile perché ha dato uno sfogo pratico alla sua passione per la matematica e la fisica. Man mano che prendeva coscienza dei problemi di sostenibilità del settore edile, ha iniziato a cercare soluzioni. Con il sostegno della sua università, Medero ha unito le forze con il collega ingegnere Sam Chapman e ha fondato Kenoteq nel 2009.

Il prodotto distintivo dell’azienda è K-Briq. Prodotto con oltre il 90% di rifiuti edili, Medero afferma che il K-Briq – che non ha bisogno di essere sparato in un forno – produce meno di un decimo delle emissioni di carbonio dei mattoni convenzionali. Con la società che sta testando nuovi macchinari per iniziare ad aumentare la produzione, Medero spera che i suoi mattoni aiuteranno a costruire un mondo più sostenibile.

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Il problema con i mattoni

Sebbene siano realizzati con materiali naturali, ci sono problemi con i mattoni in ogni fase della loro produzione.

I mattoni sono fatti da argilla – un tipo di terreno trovato in tutto il mondo. L’estrazione dell’argilla spoglia il fertile terreno terrestre della terra, inibire la crescita delle piante.
Nella produzione di mattoni convenzionale, l’argilla viene modellata e cotta in forno a temperature fino a 1.250 ° C (2.280 ° F). La maggior parte dei forni per mattoni sono riscaldati da combustibili fossili, che contribuiscono al cambiamento climatico.

Una cava di argilla in Andalusia, Spagna Credito: Jorge Guerrero / AFP / Getty Images

Una volta realizzati, i mattoni devono essere trasportati nei cantieri, generando più emissioni di carbonio.

A livello globale, 1.500 miliardi di mattoni sono prodotti, ogni anno. Posate end-to-end, si estendevano fino alla luna e tornavano 390 volte.
L’impronta ambientale di diversi mattoni riflette molteplici fattori tra cui il tipo di forno, carburante e trasporto. Ma con così tanti prodotti, il loro impatto si somma, afferma Medero.

Inserisci il K-Briq. Per farlo, i rifiuti di costruzione e demolizione tra cui mattoni, ghiaia, sabbia e cartongesso vengono frantumati e mescolati con acqua e un legante. I mattoni vengono quindi stampati in stampi personalizzati. Colorati con pigmenti riciclati, possono essere realizzati in qualsiasi colore.

All’inizio di quest’anno, Kenoteq ha vinto la sua prima commissione: fornire mattoni per il Serpentine Pavilion 2020 a Hyde Park a Londra (anche se il progetto è stato rinviato all’estate 2021 a causa dell’attuale pandemia). Progettato dallo studio di architettura Counterspace, l’edificio incorporerà K-Briq in grigio, nero e 12 tonalità di rosa. L’architetto capo del padiglione, Sumayya Vally, afferma che come prodotto riciclato, la K-Briq le piaceva. “Incarna” il passato attraverso l’uso di vecchi materiali, afferma, aggiungendo che, poiché i mattoni possono essere personalizzati, consentono “al progettista di essere parte del processo di costruzione del materiale”, creando opportunità uniche in architettura.

Perché i vecchi mattoni non possono essere riutilizzati?

Nel Regno Unito, nei dintorni 2,5 miliardi nuovi mattoni vengono usati nella costruzione ogni anno – e circa lo stesso numero di vecchi mattoni viene demolito. Una soluzione apparentemente semplice al problema della produzione di mattoni sarebbe quella di riutilizzare i vecchi mattoni.

Ma non è così semplice. Secondo Bob Geldermans, ricercatore di design climatico e sostenibilità presso la Delft University of Technology nei Paesi Bassi, il recupero dei mattoni è un processo costoso e “ad alta intensità di manodopera”.

Secondo il Regno Unito Associazione per lo sviluppo di mattoni, le vecchie strutture in mattoni devono essere accuratamente smontate e i mattoni puliti dalla malta con martelli e scalpelli. I mattoni di recupero sono usati per aiutare a rinnovare edifici storici o per altri progetti specializzati, ma per la costruzione di massa, il processo è troppo costoso.
Una fornace di mattoni nel West Sussex, nel sud dell'Inghilterra.

Una fornace di mattoni nel West Sussex, nel sud dell’Inghilterra. Credito: Chris Ratcliffe / Bloomberg / Getty Images

Un’ulteriore barriera è che c’è nessun modo standardizzato per verificare la resistenza, la sicurezza o la durata dei mattoni di recupero.

Medero afferma che K-Briqs potrebbe risolvere entrambi questi problemi.

Secondo Medero, il K-Briq avrà un prezzo comparabile ai mattoni convenzionali. Inoltre, come nuovo prodotto, il K-Briq è stato sottoposto a rigorosa valutazione presso il laboratorio di test dei materiali presso l’Università Heriot-Watt e certificato da BBA (British Board of Agrement). Medero afferma che i K-Briq sono più forti e più durevoli dei mattoni di argilla cotta e forniscono anche un migliore isolamento.
Gabriela Medero e Sam Chapman, co-fondatori di Kenoteq, affermano di aver creato un'alternativa sostenibile ai tradizionali mattoni di argilla cotta.

Gabriela Medero e Sam Chapman, co-fondatori di Kenoteq, affermano di aver creato un’alternativa sostenibile ai tradizionali mattoni di argilla cotta. Credito: Kenoteq

Scalare

Kenoteq attualmente gestisce un seminario a Edimburgo, che può produrre tre milioni di K-Briq all’anno. Medero sta guardando al ridimensionamento, ma è difficile creare una rivoluzione nella costruzione.

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Geldermans afferma che l’industria è notoriamente lenta a cambiare – aggiungendo che la legislazione è spesso molto indietro rispetto all’innovazione, quindi le imprese di costruzione non sono incentivate ad adottare pratiche e materiali sostenibili.

Stephen Boyle è il responsabile del programma per la costruzione della Zero Waste Scotland senza scopo di lucro che, insieme ad organizzazioni come la Scottish Enterprise e la Royal Academy of Engineering, ha fornito finanziamenti a Kenoteq. Attribuisce il conservatorismo del settore a una situazione di “pollo e uova”. Le start-up innovative hanno bisogno di grandi contratti per consentire loro di espandersi, dice, ma lottano per diventare competitive senza una grande operazione già in atto.

Gabriela Medero, cofondatrice di Kenoteq, ha avuto l'idea del K-Briq oltre un decennio fa.

Gabriela Medero, cofondatrice di Kenoteq, ha avuto l’idea del K-Briq oltre un decennio fa. Credito: Zero Waste Scotland

Ma nonostante le sfide, Kenoteq è lungi dall’essere l’unica azienda che cerca di rendere le costruzioni più sostenibili. Altri innovatori includono Qube, una startup con sede in India che crea mattoni dai rifiuti di plastica, e il ClickBrick che elimina l’uso del cemento attraverso l’accatastamento modulare (pensa Lego nella vita reale).
Ci sono segni di cambiamento. In Scozia, il governo sta rivedendo a bolletta economica circolare che incoraggia le aziende a pensare in modo creativo ed economico su come riutilizzare e riciclare i materiali. Boyle afferma che ci sono “appaltatori che userebbero [K-Briqs] domani “, se fossero prodotti su larga scala.

Nel corso dei prossimi 18 mesi, Medero prevede di installare sul posto i macchinari K-Briq presso gli impianti di riciclaggio. Ciò aumenterà la produzione riducendo le emissioni legate ai trasporti, afferma, perché i camion possono raccogliere i K-Briq quando scaricano i rifiuti di costruzione. “Dobbiamo avere modi di costruire in modo sostenibile, con materiali convenienti e di buona qualità che durino”.

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